La triste storia di Theodor Bertram

Questa foto la mostrai già in una pagina di servizio dell’altra mia casa, dove mi limitavo a far notare la paciosa espressività del signore ritratto, di cui dicevo di non sapere assolutamente nulla. Come si vede, si tratta di una cartolina di poche pretese, fregiata del marchiano errore, corretto a penna da uno scrupoloso collezionista, di collocare il personaggio di Telramund nel Tannhäuser anziché nel Lohengrin. A riprova che anche i tedeschi fanno le loro cappelle, persino quando si tratta di Wagner.
Col tempo ho trovato però un certo numero di notizie su Bertram, che ebbe carriera importante ma anche una tragica fine. Figlio d’arte, anche i genitori erano cantanti d’opera, nacque a Stoccarda nel 1869. Formatosi col padre, debuttò a Ulm nel 1889 e in pochi anni passò prima ad Amburgo, poi alla Kroll-Oper di Berlino per arrivare, nel 1893, all’Opera di corte di Monaco di Baviera. Qui divenne un protagonista dei festival wagneriani, sia come Hans Sachs sia come Wotan, ma partecipò anche a un certo numero di prime assolute di opere di Alexander von Zemlinsky, Ludwig Thuille (un compagno di studi di Richard Strauss) e di Siegfried Wagner. Dal 1899 al 1901 cantò numerosi ruoli al Metropolitan di New York e a Philadelphia, Chicago e Boston, wagneriani e non; fu anche, ad esempio, Pizarro nel Fidelio. Il debutto a Bayreuth era avvenuto nel 1892, nel ruolo di Nachtigall dei Meistersinger. Sulla verde collina cantò fino al 1906 Wotan, l’Olandese, Amfortas, e Wolfram, molto ammirato da Cosima Wagner nata Liszt, sovrana incontrastata del festival. Nel 1902 fu messo sotto contratto all’Hofoper di Vienna, ma dopo poco preferì sciogliersi dal legame e avviare una carriera indipendente che lo portò nei principali teatri d’Europa.
Ma tutto questo non era destinato a durare. Persa la prima moglie, il soprano Fanny Moran-Olden che scomparve cinquantenne nel 1905, Bertram si risposò con un’altra cantante, il soprano Lotte Wetterling che appena due anni dopo, nel febbraio 1907,  perì nel naufragio di una nave. Incapace di risollevarsi dal colpo, Bertram trascorse alcuni mesi allo sbando, si rifugiò nell’alcol e infine, il 24 novembre 1907 si impiccò in una camera del Bahnhofshotel di Bayreuth.
Lo stesso giorno, dalla poco distante villa Wahnfried Cosima Wagner scriveva in una lettera a Michael Balling: “E intanto il nostro povero Bertram se n’è andato! E con lui forse il talento più generoso che mi sia mai capitato d’incontrare. S’è trattenuto qui, timido e silenzioso, per alcune settimane, e mi ha scritto solo un saluto di congedo, al quale ho risposto, inviando la mia lettera ad Amburgo, perché sapevo che era stato scritturato lì. Sono stata molto commossa nell’apprendere che è deceduto a Bayreuth, perchè la natura l’aveva destinato a Bayreuth, e il suo ultimo Wotan ci rimarrà indimenticabile. Era un uomo buono di cuore, e non abbiamo mai appreso alcunché d’ignobile sul suo conto: era solo vittima di un demone, e non c’era modo di aiutarlo… Anche lui fa parte degli insostituibili“.
Una composta e palesemente recitata commozione: in altre lettere Cosima non aveva lesinato commenti taglienti sulla vita sbandata alla quale il povero Bertram si era ridotto. Ma ormai che il guaio era fatto, tanto valeva appropriarsi del ricordo del grande artista e legarlo una volta per tutte all’immagine del festival, forse l’unica cosa, assieme all’iperprotetto figlio Siegfried, che faceva battere l’arido cuore di madame Wagner nata Liszt.

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